2005年9月13日,暴雪发布了《魔兽世界》中的全新副本:巨魔城市“祖尔格拉布”(Zul’Gurub)。副本的最终Boss名叫:“哈卡——灵魂剥夺者”,又被称为“血神”。哈卡拥有一个名叫“堕落之血”的减益法术,如果玩家操作的角色中了这个法术,便会造成一定的持续性的伤害。这个技能的可怕的之处在于,它具有传染性,如果有玩家离被感染的角色太近,也会受到感染。

一般情况下,这个法术造成的伤害只能持续很短的时间,而且具有很高的致死率,所以游戏的设计人员认为这个法术效果具有一定的自限性,无法被带出地下城(一个只有15个玩家的镜像服务器),所以不会导致严重的后果。

不过,有玩家利用游戏的bug,通过猎人的宠物将这个法术带出了地下城,让宠物感染瘟疫,并在5秒钟内将宠物遣散,最后在地下城外人口聚集的地区把宠物召回。宠物被遣散时保留了被瘟疫感染的状态,瘟疫的计时也暂停,直到宠物被重新召唤重新计时,此时仍然感染着瘟疫。同时,由于一些角色具有瞬移或传送等技能,使得瘟疫可以很快传播到最远的地方,这也进一步加剧了瘟疫的扩散。于是,一场虚拟世界的大瘟疫爆发开来并很快波及了整个魔兽世界。即便玩家们纷纷采取远离大城市的方法来躲避这场瘟疫,最终还是有超过四百万的玩家受到了感染。

瘟疫发生时尸骨遍地。

由于该瘟疫特殊的传播性,游戏设计的本意是不让其离开地下城的——然而感染宠物和NPC的能力可能造成的漏洞未被游戏开发者提前注意到。按游戏设计者的意图,瘟疫出现在与地下城最终头目哈卡的战斗中。每隔一段时间,哈卡会随机在游戏者的角色上施加这一魔法,使得玩家因此不得不分散开以避免传染,如果是近战类型的角色被感染则不得不远离哈卡,以免传染给其他近战同伴的角色。这次更新后的副本所造成的影响连暴雪自己也没有想到。暴雪公司的程序员们先是尝试不让受到感染的角色进入未受感染的区域,并通过隔离免疫的方法来阻止瘟疫的蔓延,不过失败了。最终,他们不得不通过重置游戏设置的方法,取消了这个法术效果来终止这场虚拟世界的大瘟疫。

这次瘟疫的大范围爆发(很多服务器中有半数以上的角色被感染)也引起了现实世界中很多媒体的广泛关注。

2007年3月,以色列内盖夫本-古里安大学(Ben-Gurion University)流行病学家兰·D·巴利瑟在《流行病学》杂志发表了一篇文章,描述了堕落之血瘟疫与近来SARS和禽流感的相似之处。巴利瑟表示,电子角色扮演游戏可以提供高级的研究平台,用来创建传染病传播的研究模型。《科学》杂志的一篇文章随后建议电脑游戏第二人生也可以被作为研究平台。

2007年8月,塔夫斯大学(Tufts University)公共健康与家庭医学助理研究教授尼娜·费佛曼呼吁针对这次虚拟瘟疫事件与现实瘟疫的相似性进行研究。一些科学家准备以虚拟环境作为参照,研究人们会如何应对环境中的疾病。

此外,美国疾病控制与预防中心也向游戏开发商请求得到这次瘟疫暴发的数据,以研究应对现实世界中的疫情。

“堕落之血”事件因为影响巨大,一度被MMOCrunch网站评为了MMORPG史上五大事件之一。